De wereld in je hand

Mirror worlds

In 1992 publiceerde David Gelernter zijn boek “Mirror Worlds”. In het eerste hoofdstuk beschrijft hij een gedachtenexperiment. Stel je eens voor dat je ergens in een kamer in een stad zit en je vraagt jezelf af “wat gebeurt er buiten?”. Om deze vraag te beantwoorden bouw je een model van de werkelijkheid. Een model waarin de straten, gebouwen en het verkeer is opgenomen. Op de hoek van ieder kruispunt zet je een toeschouwer neer. Met behulp van een mobiele telefoon houden deze toeschouwers je op de hoogte van hetgeen er gebeurt.

Een onbegonnen werk natuurlijk. Gelernter stelde echter dat informatietechnologie dit scenario in de toekomst wel mogelijk zou maken. Niet voor niets was de ondertitel van zijn boek: “the Day Software Puts the Universe in a Shoebox…How It Will Happen and What It Will Mean”. Gelernter noemt deze software-modellen “Mirror Worlds”: “They are software models of some chunck of reality, some piece of the real world going on outside your window. Oceans of information pour endlessly into the model (through a vast maze of software pipes and hoses): so much information that the model can mimic the reality’s every move, moment-by-moment.”

De implicaties van dit soort modellen zouden volgens Gelernter ongekend zijn. Dankzij deze software zouden we in- en uit kunnen zoomen op het echte leven. Het zou ons volkomen nieuwe inzichten opleveren. Het zou ons een enorme realtime stroom aan informatie opleveren die ons de wereld beter leert te begrijpen: “Such models, such Mirror Worlds, promise to be powerful, fascinating, and gigantic in their implications. They are scientific viewing tools – microscopes, telescopes – focused not on the hugely large or small, but on the human-scale social world of organizations, institutions and machines; promising that same vast of microscopic, telescopic increase in depth, sharpness and clarity of vision.” Gelernter was met dit boek zijn tijd ver vooruit. Hij voorzag een wereld van Big Data. Een wereld waar we nu pas mee in aanraking komen.

Het tijdperk van Big Data stelt bedrijven en organisaties en straks ook individuele gebruikers in staat in en uit te zoomen op hoeveelheden informatie die niet eerder voor handen of doorzoekbaar waren. Hierin schuilt zich ook het revolutionaire karakter van Big Data:

“To grasp the impact of Big Data, look to the microscope, invented four centuries ago. It allowed people to see and measure things as never before. Data measurement is the modern equivalent of the microscope.”

Dit is de bekende quote van MIT-onderzoeker Erik Brynjolfsson die illustreert wat we kunnen verwachten en direct correspondeert met Gelernter’s scientific viewing tools die ons in staat stellen realtime de information flows van de wereld weer te geven en beschikbaar te maken. (Lees in dit kader ook de onderzoeksnotitie Helderheid creëren met Big Data).

Metaverse

In hetzelfde jaar dat Gelernter zijn boek over Mirror Worlds publiceerde, zag ook de cyberpunk klassieker “Snow Crash” van schrijver Neal Stephenson het levenslicht. In dit boek  beschreef hij hoe het internet van de toekomst er uit zou komen te zien. Hij noemde dit internet de “Metaverse”. Een digitale versie van het werkelijke leven met als opvallend detail dat de inwoners van de metaverse liever hun tijd doorbrachten in cyberspace dan in meatspace. “A globe about the size of a grapefruit, a perfectly detailed rendition of Planet Earth, hanging in space at arm’s length in front of his eyes. [...] It is a piece of CIC software called, simply, Earth. It is the user interface that CIC uses to keep track of every bit of spatial information that it owns – all the maps, weather data, architectural plans, and satellite surveillance stuff. [...] The level of detail is fantastic. The resolution, the clarity [...] It’s not just continents and oceans. It looks exactly like the earth would look from a point in geosynchronous orbit directly above L.A., complete with weather systems—vast spinning galaxies of clouds, hovering just above the surface of the globe, casting gray shadows on the oceans—and polar ice caps, fading and fragmenting into the sea. Half the globe is illuminated by sunlight, and half is dark.”

Google’s  ‘perfectly detailed rendition of Planet Earth’

Deze week lanceerde Google een vernieuwde versie van Virtual Earth voor de iPad. Google Earth was al een digitale representatie van onze wereld, maar de update maakt de digitale spiegel nog realistischer. Google maakt gebruik van een geautomatiseerde technologie die 3D modellen maakt van onze wereld op basis van ‘aerial images’. Google zet hiervoor vliegtuigen in die foto’s vanuit vier verschillende hoeken maakt met een hoek van 45 graden. Zo is het mogelijk de wereld volledig in 3D na te bootsen: van de straatstenen tot de dakpannen.  Voorlopig is de 3D laag alleen beschikbaar in Los Angeles, Boston, San Francisco, Geneve en Rome, maar er zullen snel meer steden volgen aldus Google.

Via de applicatie is het nu ook mogelijk om realtime het weer te bekijken. Door simpelweg met je vinger over het scherm te slepen kun je een digitale 3D versie van de aarde bewonderen. Via het menu kun je een digitale weerlaag over de aarde heen leggen. De gebruiker kan onder andere kiezen uit de lagen temperatuur, regen.  Het is zelfs mogelijk om live een orkaan mee te maken.

Christopher Van Der Westhuizen, software ontwikkelaar bij Google Maps publiceerde deze week het artikel Google Maps now has schedules for more than one million public transit stops worldwide. In deze blogpost kondigt Google een andere digitale laag aan: de Transit Lines Layer. Sinds vorige week heeft Google Maps al meer dan een miljoen wereldwijde haltes toegevoegd in 500 steden. Android-gebruikers kunnen nu met de Transit Lines layer  op een eenvoudige manier alle ov-gegevens op de kaart zien zonder dat je een specifiek programma nodig hebt voor reizen via het OV.

Google bouwt aan een map van de wereld waarin alle informatie via een ‘fingertap’ op geprojecteerd kan worden.  Google’s metaverse: niet als (complexe) scientific tool, maar als consumenten app.

Een 1,2 miljard dollar kostende simulatie van civilisatie

In het artikel A $1.2bn Simulation of Civilization wordt beschreven hoe men in Zwitserland wil bouwen aan een gedetailleerde simulatie van de milieus, maatschappijen en economieën van onze planeet. Professor Dirk Helbing van het Swiss Federal Institute of Technology in Zurich wil een “living earth simulator” bouwen. Het doel is mogelijke gevaarlijke kettingreacties te doorgronden en te voorspellen die eventueel gevolgen kunnen hebben voor financiële marketen, elektrische systemen en andere complexe systemen.

 “For 30 years we have globalized and pushed for technological revolutions but we have not created the systems science to understand what we have created”, aldus Professor Dirk Helbing. Als men de onderzoeksbeurs ontvangt begint de bouw aan een voorspellende variant van Stephenson’s Metaverse oftewel de bouw van een oracle of cascading effects”.

Conclusie

Huidige technologie stelt ons in staat delen van de Metaverse waar nodig op te roepen en te gebruiken. Er is niet uitsluitend sprake van zware wetenschappelijke tools en meetinstrumenten, vaak zijn het apps van slechts enkele tientallen MB’s. Big Data verpakt in small software, slimme apps die toegankelijk zijn voor iedereen.

De Metaverse kent, zoals bijna alle technologische innovatie, ook een keerzijde. Wikileaks onthulde deze maand dat de Amerikaanse overheid een realtime lens heeft op inwoners van Amerika. Via de geavanceerde TrapWire software heeft de overheid toegang tot alle beveiligingscamera’s en CCTV’s die in Amerika hangen. De data wordt gebruikt om burgers te monitoren op basis van gezichtsherkenningssoftware. Ook zulke praktijken zijn onderdeel van de Metaverse: privacy issues zijn inherent aan het tijdperk van Big Data.

De digitale wereld in je hand. Twee visies, de Mirror World van Gelernter en de Metaverse van Stephenson, allebei van iets meer dan 20 jaar geleden en nu al gerealiseerd. Science fiction wordt werkelijkheid in een razendsnel tempo, waarin versnelde verandering de enige constante is. We leven als het ware in de toekomst. Wij hebben met zijn allen het voorrecht om op de eerste rij te zitten. Om niet alleen toe te kijken, maar er ook direct gebruik van te maken. De wereld ligt daadwerkelijk binnen handbereik. Digitale informatie maakt de wereld kneedbaar. Het ligt aan de gebruiker welke vorm ze het geeft.

Dit artikel is samen met Thomas van Manen geschreven.

Bronnen

Bloem, Jaap, Menno van Doorn, Sander Duivestein Thomas van Manen en Erik van Ommeren, “Helderheid creëren met Big Data”, 2012, http://blog.vint.sogeti.com/?p=4559

Duivestein, Sander, “Big data, veranderende bedrijfsmodellen en singulariteit”, 2012, http://www.frankwatching.com/archive/2012/05/24/big-data-veranderende-bedrijfsmodellen-en-singulariteit/

Duivestein, Sander, “Data is intiem: van Big Data naar Small Data”, 2012, http://www.frankwatching.com/archive/2012/08/09/data-is-intiem-van-big-data-naar-small-data/

Gelernter, David, “Mirror Worlds: or the Day Software Puts the Universe in a Shoebox…How It Will Happen and What It Will Mean”, 1992, Oxford University Press

Sewell, Anne, “TrapWire: U.S. cities under total surveillance?”, 2012, http://www.digitaljournal.com/article/330746

Simonite, Tom, “A $1.2bn Simulation of Civilization”, 2012, http://www.technologyreview.com/view/428891/a-12bn-simulation-of-civilization/

Stephenson, Neal, “Snow Crash”, 1992, Bantam Books

Be Sociable, Share!

Leave a Reply